A mida que els avions a reacció aconseguien volar cada vegada més alt i més ràpid, a la dècada de 1950, la USAF estava molt preocupada per la seguretat d'una tripulació de vol que hagués de ser expulsada a gran altitud. Les proves amb maniquins havien demostrat que un cos en caiguda lliure a gran altitud rotaria a una velocitat de fins a 200 revolucions per minut i això seria potencialment fatal.

Projecte Excelsior es va iniciar el 1958 per dissenyar un sistema de paracaigudes que permetés un descens controlat segur després d'un salt a altitud elevada. Beaupré, un tècnic de Wright Field, Ohio, va idear un sistema de paracaigudes per facilitar les proves tripulades. Aquest consistia en un petit paracaigudes estabilitzador o "àncora" de 2 m, dissenyat per evitar girar sense control, i un paracaigudes principal de 8,5 m que es desplegava a menor altitud. El sistema incloïa temporitzadors i sensors que automàticament desplegaven els paracaigudes en els punts correctes del descens, encara que el paracaigudista es trobés inconscient o incapacitat.

Per provar el sistema de paracaigudes, el personal de Wright Field va construir un globus d'heli de 61 m d'alçada amb una capacitat de gairebé 85.000 m³ que permetia aixecar una góndola oberta i un pilot de proves a la estratosfera. Kittinger, que va ser director de les proves per al projecte, va realitzar tres pujades i salts de prova.

La primera prova, Excelsior I, es va fer el 16 de novembre de 1959. Kittinger va pujar a la góndola i va saltar des d'una altura de 23.300 m. En aquesta primera prova, el paracaigudes estabilitzador es va desplegar abans de temps i això va fer girar a Kittinger a 120 revolucions per minut. Kittinger va perdre la consciència i no va morir gràcies a que el paracaigudes principal es va obrir automàticament a 3.000 metres d'alçada.

Malgrat aquest accident quasi mortal, Kittinger va seguir endavant i va realitzar un segon salt només tres setmanes després.

La segona prova, Excelsior II, es va realitzar l'11 de desembre de 1959. Aquesta vegada, Kittinger va saltar des d'una altura de 22.800 m.

La tercera i última prova, Excelsior III, es va fer el 16 d'agost de 1960. Durant l'ascens el segell de pressió del guant dret va fallar i Kittinger va començar a experimentar un dolor molt intens a la mà dreta degut als efectes de la congelació i la falta de pressió.

Va decidir no informar la tripulació de terra sobre això, no fos que decidís anular la prova. Tot i perdre l'ús de la seva mà dreta, va continuar amb l'ascens, pujant a una alçada de 31.333 metres. L'ascens va durar una hora i 31 minuts i va trencar l'anterior rècord d'altitud de globus tripulat de 30.942 m.

Kittinger es va quedar en alçada màxima 12 minuts, després ...va saltar.

A una altitud de 5.330 m Kittinger va obrir el paracaigudes principal i va aterrar sense problemes en el desert de Nou Mèxic. El descens va durar 13 minuts i 45 segons i va establir l'actual rècord mundial de salt més alt amb paracaigudes. Durant el descens, Kittinger va experimentar una temperatura de -70 ° C i a la fase de caiguda lliure va assolir una velocitat màxima de 988 km/h.

Loading more stuff…

Hmm…it looks like things are taking a while to load. Try again?

Loading videos…